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2020.06.22

【新興領域:6月焦點6】Apple一買再買為Siri,全力幫助Siri寶貝變聰明-2020上半年Apple併購解析

Siri誔生於2011年10月4日,曾經,有最笨智慧助理之稱。但自2018年Apple僱用前Google人工智慧主管John Giannandrea後,Apple便積極布署人工智慧領域,幫助Siri變聰明。併購方面,所選擇的企業也多與Siri有直接或間接的相關。2018-2020H1 Apple所併購的企業已有5家直接併入Siri部門。Apple一買再買為Siri增強智力或武器,也與Apple營收結構的變化有關,相較於2019年硬體部門營收占比不斷下滑,服務與穿戴式裝置營收占比不斷提升,Siri無疑會是Apple的最佳助手。在「前景」與「錢景」考量下,Apple都會盡力幫助Siri變得更聰明、更智慧。

一、從Siri的誔生談起

Siri誔生於2011年10月4日,現在已經8歲8個月了,太陽天秤使得她一出生就像個萬人迷引發旋風,讓Apple爸爸新款iPhone在一週內就銷售400萬支,到了年底,總銷售量更是達到3,700萬支,2011年第4季Apple總銷售額達463億美元,Siri功不可沒。然而,一年過後,人們發現水星在天秤的Siri為了追求人際關係的平衡總是遊走於天秤的兩端不直接給予正面的答案,或者,硬給答案而給予出錯誤的答案。例如,用戶問Siri「最近的Jack in the Box餐廳在哪裡?」,Siri回答「我找到四家賣襪子的店」。當用戶生氣的指責Siri不聰明時,月亮魔羯的高度自尊與固執又使得她拒絕再與用戶溝通

2012年下半年,開始有用戶把Siri失言的影片上傳到YouTube,毒舌記者更是批評Siri「令人深感失望,不過是華而不實的把戲」。為了幫助Siri擺脫惡名,於是Apple請來好幾位大明星拍廣告為Siri背書,但是有些用戶卻認為這支廣告有不實嫌疑,反而提起集體訴訟,控告Apple詐欺。Apple宣稱,大家都誤會Siri了,在Siri還不需要回答那麼多人問題時,是個正常、聰明的孩子,說話也不會語無倫次。突然這麼多用戶使用,Siri的腦力運算量實在是負荷不來。不過,沒關係,爸爸對女兒總是特別的有愛。Apple爸爸為了寶貝女兒,2012年起便開始併購人工智慧技術型企業改善Siri(至今共9家)的智慧表現,特別是2018年僱用前Google人工智慧主管John Giannandrea後,在併購方面更為積極,2018、2019年Apple併購企業便有3家、2020年上半年則有2家併購企業直接併入Siri部門。

在Apple的努力下,Siri總算擺脫了最笨語音助理的頭銜,根據研究機構Loup Ventures在2019年8月舉辦了一場年度數位助理的智力測驗,其將人工智慧語音助理的智力測驗分為「在地資訊」(Local)、「商務購物」(Commerce)、「導航」(Navigation)、「資訊」(Information)、「命令」(Command)等五大面向,並提出800個問題,並以是否能真正理解問題以及是否提供正確的回覆評斷。其中,「在地資訊」問題如最近的咖啡店在哪裡、「商務購物」問題如請幫我訂購更多的衛生紙、「導航」如何搭乘捷運前往台經院?「資訊」類問題如周杰倫今晚將和誰比賽?「命令」問題如提醒我今天下午2點打電話給陳時中等。

語音助理智力測驗結果顯示,Google Assistant的正確答題率為92.9%居冠,Siri則是83.1%居次,Alexa為79.8%排名第三。對比去年同期的研究報告,Google助理答題正確率提高7%、Siri則為5%,Alexa有18%。在問題理解程度上,三大語音助理表現不俗,皆有近100%的理解程度。

從五大分類面向來看,Google Assistant在四大領域都獲得領先,唯獨「命令」輸給Siri,主要是Siri很擅長應用內建的電話、簡訊、電子郵件、行事曆等App功能。沒有原生手機系統的Alexa,使用的多數都是第三方應用程式,無法傳送訊息、電子郵件,因此表現最差。目前,Siri明顯落後的項目為「商務購物」、「資訊」,對比擁有搜尋引擎與購物網站的Google、Amazon,兩項恰好都是他們的強項。

資料來源:Loup Ventures。

圖6-1  2019年智慧助理智力測驗

為了幫助Siri智力發展更為強大,Apple在2020年上半年收購5家新創企業,就有2家將會直接併入Siri部門,3家技術與Siri的發展有間接相關,以下本文逐一介紹。

二、Apple在2020H1的併購和Siri有什麼關係?

1、Apple於4月併購愛爾蘭新創Voysis強化Siri商務搜尋及連續對話能力

前文我們已經談到,相較於其他智慧助理Siri在「商務購物」、「資訊」類表現最差,為此,Apple便在今年4月併購愛爾蘭新創Voysis強化Siri商務搜尋及連續對話能力。

愛爾蘭新創Voysis成立於2012年,其建立完整的語言與深度學習技術,提供需求者打造自己的語音助理;相關技術能夠把客戶的資料庫轉成語音助理並與使用者對談,變成人工智慧的資料庫將可深入理解客戶的產品、服務與詞彙。

Voysis在被Apple收購之前已將自然語言解決方案推廣予零售領域的公司使用,例如,Nike使用Voysis平台進行語音辨識,使用者可透過語音搜尋慢跑鞋或告訴語音助理將特定尺寸的商品加入購物籃中,這些經驗都有助彌補Siri在商務搜尋和連續對話方面的缺點,也是Apple看中Voysis最主要的原因。

 

 

2、Apple於5月收購美國新創Inductiv Inc.幫Siri做好資料清理提升認知及解題戰力

Apple於2020年5月收購成立於2019年的人工智慧公司Inductiv,該公司是由Stanford University、University of Waterloo和the University of Wisconsin, Madison的機器學習教授共同創立的。Inductiv與Apple並非毫無淵源,2017年時Apple便曾收購Inductiv創辦人Stanford University的Christopher Ré教授所創立的人工智慧公司Lattice Data。

Inductiv最主要的技術是開發出一種可運用人工智慧來自動辨識並更正資料錯誤的技術。擁有乾淨的數據資料對於機器學習非常重要,可以大幅降低人工智慧模型在進行訓練及估計前的資料清理成本。未來,Inductiv公司旗下工程團隊將加入Apple,從事Siri、機器學習和資料科學方面的研究工作。收購Inductiv除了可以提升Siri在認知問題的速度外,透過對大規模資料雜訊的排除,對於Siri表現較差的「資訊」類題目應該也有助益。

 

3、Apple併購Xnor.ai強化邊緣運算強化Siri資安及個性化學習

2020年1月,Apple宣布以2億美元併購Xnor.ai,Xnor.ai創立於2016年,出身自研究機構Allen Institute for AI(簡稱AI2)其專長在開發提高機器學習演算法運算效率的相關技術,即使使用者使用相當低階的硬體,如攝影機、嵌入式感測器都可以執行AI臉部辨識。2017年Apple曾收購矽谷一家機器學習技術業者Lattice Data,其背後投資公司Madrona Venture也是Xnor.ai的股東之一。Apple與Xnor.ai可謂早有淵緣。

此筆併購主要是用於補足Apple邊緣運算應用戰力。目前,Apple在iPhone(或HomePod)內含可執行人工智慧演算法的晶片,無論臉部辨識、自然語言處理及AR等功項皆可在邊緣運算實現,便可大符減少對雲端的依賴,強化Apple在保護資料隱私方面的能力,以確保行動裝置AI資料的安全性。

對Siri來說,Xnor.ai帶來的設備端運算的人工智慧處理技術,除了提高Siri的安全性外,也會提高Siri的功能。透過神經引擎或新的協處理器將Edge AI嵌入到Apple自己的晶片中,Siri可以更快、更強大,Xnor.ai估計Edge AI的運行速度是雲端系統的15倍。更重要的是人工智慧邊緣運算更有機會幫助Siri區分不同用戶的聲音之類的基本功能,特別是現在Xnor.ai的Wyze AI能夠將人與寵物的聲音區分開來,再往前一步就是區分不同人的聲音。光是針對使用者個性化的學習,就能在Siri與Google Assistant和Amazon Alexa之間做出區隔,彌補Siri因為資料不足而輸給Google Assistant和Amazon Alexa的先天弱勢。

4、Apple收購The Dark Sky不但豐富搭售商品內容,也有助Siri使用其資訊對用戶進行更精準的氣象服務

Apple收購2012年成立於群眾募資平台Kickstarter起家的The Dark Sky Company,The Dark Sky Company透過將AI套用至美國國家海洋暨大氣總署(National Oceanic and Atmospheric Administration,NOAA)的雷達數據,可以根據使用者所在位置,提供每分鐘更新的天氣預測,降低用戶才剛出門搭上捷運後下雨卻沒有帶雨傘的風險。

目前iOS的天氣App可提供全球各地氣象預測,提供了日出/日落時間、降雨機率、濕度、風速、體感溫度、氣壓、紫外線指數等資訊,且查看某地天氣預報時,背景圖片會依照當前的天氣情況而改變(日夜有別、另外會依照多雲、有雲、等情況來變化)。本次Apple收購Dark Sky能夠更能完善iOS內建「天氣」App的一環。此外,值得關注的是截至2020年3月31日,Android版Dark Sk已被下載超過100萬次,而Amazon Echo更使用Dark Sky的天氣數據進行模擬,未來Apple將終止Android版及API介接,恐對Google及Amazon用戶產生影響。較有爭議性的是,Apple此項限制之舉有無涉及反托拉斯法,取決於Dark Sky的市場規模是否小到足以讓蘋果免除向主管機關呈報的必要,此外,如果有夠多競爭性天氣預報App能複製Dark Sky最有價值的功能,那麼限制存取Dark Sky或API的決定可能不會被認為是違反反托拉斯法的規定。

雖然目前尚不清楚蘋果具體上將如何使用Dark Sky,但蘋果已經為許多流行類別提供了應用程式。其中包括音樂(Apple Music),新聞(Apple News Plus),串流媒體娛樂(Apple TV Plus),個人理財(Apple Card)和遊戲(Apple Arcade)。產品組合再增加天氣預測服務並不難想像,特別是Apple考慮以搭售的方式進行服務銷售,如同時提供與音樂、新聞及優質天氣應用程式的訂閱。在這個情況下,豐富其產品組合確有其必要性。此外,Dark Sky中的數據來增強其現有的核心iPhone應用程序,例如氣象應用程序和Siri。

5、Apple於5月份宣布收購NextVR,強化Siri有助實現Apple對AR/VR領域的野心

NextVR成立於2009年在美國加州成立,擁有拍攝、壓縮、傳輸和內容顯示等26項VR專利技術。近年來,NextVR使用特殊的3D攝影設備拍攝現場直播與音樂會,這使得擁有VR頭戴式裝置的人可以通過串流媒體方式觀賞沉浸式體驗的體育賽事或音樂會。例如,該公司與NBA達成協議,讓球迷可以以VR頭戴式裝置即時欣賞2019 NBA總決賽。根據Crunchbase資料,截至2019年,NextVR已經募得1.16億美元的資金,並擁有95名員工,主要投資者都以娛樂媒體業居多,包括金州勇士隊的共同所有人Peter Guber,Comcast投資公司和時代華納投資公司。

Apple近幾年持續強化其在AR/VR領域的布局,除了ARKit和硬體設備加入LiDAR,讓開發者更容易已此擷取AR應用所需場景景深等資訊外,也有意將NextVR技術直接轉化為AR,屆時也可能運用到蘋果發表直播,用戶可以透過鏡頭觀看不同角度,甚至是Apple正在開發的AR設備上。

此外,VR多年來透過技術不斷進步,以及內容愈來愈豐富,已經培養了一群遊戲迷。2020年因武漢肺炎全球大流行,促使VR的採用率仍一直在飆升。以Facebook為例,2020Q1 Oculus的營收就增加了80%。未來除了娛樂應用外,虛擬醫療以及虛擬開會等也將逐步帶動VR的需求。Apple收購NextVR除了有利繼有技術的深化亦有因應疫情超前部署的考量。

乍看之下,NextVR和Siri沒有太大的關連。但事實上,VR沒有人工智慧的支援將難以有所突破。主要是VR在動作捕捉、電腦視覺以及定位所需的資訊都需要人工智慧的投入。再者,早在2018年時,隨著iOS 12正式版推出,Apple相關的AR/VR專利也曝光了出來,從曝光的專利來看,Apple的AR/VR頭顯設備可以支持Siri語音控制與訊息內容,顯然,在Apple的盤算中,未來用戶是可以透過Siri來操控AR/VR設備的。隨著AR/VR商機越來越龐大,Siri的智力也不得不跟著提升。

三、Apple於2020H1的併購布局

Apple在2020H1投資不多,僅有因武漢肺炎因素而投資1,000萬美元的資金給武漢肺炎試劑公司COPAN Diagnostics,協助它們在7月前將樣本試劑盒周產量由1,000份擴增至100萬份。在併購部份,Apple的積極度卻是科技五哥之冠。對比2019年與2020Q1 Apple的財務報表結構來看,其實不難理解Apple在2020H1的併購布局。2020Q1 Apple營收達621.2億美元,當中以iphone最多達289.6億美元,占整體營收的46.62%。Mac與ipad則分別為Apple創造53.5及43.6億美元營收,分別占整體營收的8.61%與7.02%。雖然三項硬體項目占Apple整體營收超過50%,然而,與2019Q1及2019財年數據相較,硬體項目在營收的占比卻是不斷下滑。反觀服務(包含數位內容商店、串流服務、AppleCare、Maps、Siri、iCloud s)在2019Q1則為apple創造134.4億美元營收,占整體營收的21.64%。穿戴式裝置、居家與配件(包含AirPods、Apple TV、Apple Watch、 Beats產品、HomePod、iPod touch、滑鼠、鍵盤等第三方配件等)則在2020Q1為Apple賺得100.1億美元,占整體營收的16.11%。相較於2019Q1或2019財年數據,無論是服務或是穿戴式裝置、居家與配件占整體營收比重皆在上升。

綜觀Apple在2020H1併購的項目,無一不是布局在能夠幫Apple賺錢的項目上,簡單來說便是布局在服務及穿戴式裝置。若用技術面來看,我們也可以說Apple在2020年上半年併購布局在大數據、人工智慧、邊緣運算、穿戴式裝置。然而,這些產品或技術皆與Siri有著直接或間接的相關性。

雖然許多人說Siri很笨,筆者觀察8歲女兒與Siri的互動,似乎也是如此。每當女兒請Siri找資訊類問題的答案,Siri找不到時,女兒與之鬥嘴,Siri索性相應不理。所以,先前也有不少評論家認為賈伯斯死後,Siri失去了最強大的啦啦隊,將會失寵於Apple。但理性上,筆者認為,雖然Siri或許還不夠聰明,但Apple不可能放棄Siri這個孩子。主要的理由是隨著Apple服務類與穿戴式裝置、居家與配件營收的成長,Siri是最貼近用戶,最能實踐個性化學習,最能夠在第一線幫Apple將相關服務或產品推銷給用戶的「人」。更別談Apple許多穿戴式裝置的專利與Siri有關,AR/VR的市場成長,及Apple過去所投入的沉沈沒成本,都很難讓Apple說放就放。也因此,Apple只能夠努力想辦法幫助Siri變聰明。事實上,從年度智慧助理大評比,Siri也進步了,不是嗎?

參考資料

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8.         Evan(2020),“蘋果收購熱門的 Dark Sky 天氣預報 App,終止 Android 版引發反壟斷爭議”,科技新報,https://ppt.cc/fYXiPx

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10.     Michael Simon(2020), How Apple’s Xnor.ai acquisition could bring the Siri boost we’ve been waiting for,Macworld,https://reurl.cc/GVOaXy。

11.         林妍溱(2020),“蘋果傳收購AI新創業者Xnor.ai,可望提升iPhone影像處理能力”,iThome,https://ppt.cc/fb2lex。

12.         陳曉莉(2020),“蘋果買下可理解自然語言的AI新創Voysis”,iThome,https://ppt.cc/f2IZnx。

13.         劉慧蘭(2020),“蘋果購併語音AI平台Voysis Siri智商再強化”,DIGITIMES,https://ppt.cc/fiOnCx。